¿cuál fue el primer alimento procesado?

¿cuál fue el primer alimento procesado?

cuándo se inventó la comida procesada

Los alimentos cocinados al fuego son más fáciles de digerir y más nutritivos que los crudos. Algunos antropólogos sostienen que cocinar fue el paso esencial que permitió a los primeros humanos desarrollar los grandes cerebros característicos del Homo sapiens [véase «El caso de la (muy) temprana cocina se calienta»].

La agricultura comenzó hace unos 12.000 años, pero los primeros europeos ya cocinaban pan muchos miles de años antes. En 2010, los científicos encontraron pruebas sorprendentes de granos de almidón en morteros y mazos rudimentarios en yacimientos de la actual Italia, Rusia y la República Checa. Los almidones procedían de las raíces de las eneas y los helechos, que los primeros humanos machacaban en forma de harina, mezclaban con agua y horneaban para hacer pan.

El pan era portátil, rico en nutrientes y resistente al deterioro. También era un paso atrás en materia de nutrición. Los estudios comparativos demuestran que los cazadores-recolectores neolíticos tenían una dieta más variada y nutritiva que los agricultores neolíticos. Y desde el punto de vista del consumo de energía, los cazadores-recolectores eran mucho más eficientes: un agricultor tendría que dedicar 10 horas a cultivar alimentos con el mismo número de calorías que podrían aportar seis horas de búsqueda de alimentos.

historia de los alimentos procesados

Generalmente se piensa que los alimentos procesados son inferiores a los no procesados. Pueden hacer pensar en alimentos envasados que contienen muchos ingredientes, quizá incluso colorantes, aromatizantes u otros aditivos químicos artificiales. A menudo denominados alimentos precocinados o de conveniencia, se sugiere que los alimentos procesados contribuyen a la epidemia de obesidad y a la creciente prevalencia de enfermedades crónicas como las cardiopatías y la diabetes. Sin embargo, la definición de alimento procesado varía mucho según la fuente:

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Según estas normas, prácticamente todos los alimentos que se venden en el supermercado se clasificarían como «procesados» en algún grado. Dado que los alimentos empiezan a deteriorarse y a perder nutrientes en cuanto se cosechan, incluso las manzanas del pasillo de productos agrícolas se someten a cuatro o más pasos de procesamiento antes de ser vendidas al consumidor. Por eso, en la práctica, es útil diferenciar entre los distintos grados de procesamiento de los alimentos.

Alimentos no procesados o mínimamente procesadosLos alimentos procesados incluyen las partes comestibles naturales de plantas y animales. Los alimentos mínimamente procesados han sido ligeramente alterados con el objetivo principal de su conservación, pero sin cambiar sustancialmente el contenido nutricional del alimento. Algunos ejemplos son la limpieza y la eliminación de partes no comestibles o no deseadas, la trituración, la refrigeración, la pasteurización, la fermentación, la congelación y el envasado al vacío. Esto permite que los alimentos se almacenen durante más tiempo y sigan siendo seguros para su consumo. Muchas frutas frescas, verduras, cereales integrales, frutos secos, carnes y leche entran en esta categoría.

alimentos procesados saludables

Cuando empecé a investigar las muchas formas en que manipulamos los alimentos para un libro sobre el fraude alimentario allá por 2014, desenterré horrendas historias de engaño: desde carne podrida sumergida en lejía y vendida de nuevo en la cadena alimentaria humana hasta leche falsa hecha con urea, champú y leche en polvo. En comparación, la carne de caballo parecía algo fácil.

Estas serían las historias de mi próximo libro. Y sin embargo, a medida que profundizaba en el tema, comprendiendo tanto la ciencia como los contextos en los que estos alimentos evolucionaron, me sentía más cómodo con el mundo del procesamiento. O, al menos, más capaz de discernir qué alimentos procesados se ajustaban a mis valores y cuáles no. En lugar de una exposición de la industria alimentaria, el libro se convirtió en una oportunidad para iniciar un debate racional sobre los alimentos procesados.

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Hace unos 2 millones de años (aunque esto todavía se debate) nuestros antepasados aprendieron a controlar el fuego y empezaron a procesar térmicamente (cocinar) sus alimentos. La primera prueba de que se molían los granos para hacer harina procede de un yacimiento arqueológico del Valle del Rift en Israel que se calcula que tiene 23.000 años de antigüedad, antes del inicio de la agricultura.

cronología de los alimentos procesados

Antes de 1920, la lechuga se consumía como verdura de temporada en la mayor parte de Estados Unidos. En esa época, los productores de alimentos empezaron a utilizar la infraestructura construida para transportar remolacha azucarera para enviar lechuga iceberg durante todo el año. Aunque en gran medida carece de sabor, la lechuga iceberg soportaba mejor la refrigeración y los golpes y magulladuras del viaje.

En las entrañas de las grandes pirámides, los faraones y las reinas iniciaban su viaje al más allá. El pescado y las aves de corral curados con sal eran algunas de las muchas provisiones que acompañaban a la realeza egipcia para alimentarles en su largo viaje. Los egipcios han utilizado la sal para prolongar la vida de los alimentos durante al menos 4.000 años. De hecho, durante la mayor parte de la historia de la humanidad, el curado con sal ha sido la forma preferida de conservar los alimentos, una necesidad para los inviernos fríos, las guerras lejanas o las largas expediciones a nuevos mundos, desde las Américas hasta el más allá.

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«El gran cambio se produce en el siglo XIX», dice el historiador de la alimentación Harvey Levenstein. En 1810, Napoleón Bonaparte premió al innovador francés Nicolas Appert con 12.000 francos por su invención de las conservas. Napoleón tenía un ejército que alimentar y necesitaba un suministro rápido de alimentos de larga duración. Ese mismo siglo, los industriales aprovecharon el descubrimiento de Appert y los inventos de muchos otros para empezar a producir en masa productos enlatados, cereales y galletas. Por primera vez, los alimentos se elaboraban en fábricas alejadas de los consumidores. Y en la década de 1910 los alimentos que consumimos estaban bien encaminados hacia la industrialización.

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